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Nissan 300ZX IMSA

Com o GTP ZX-T a ganhar confortavelmente os campeonatos GTP e a brilhar de forma brilhante, a Nissan decidiu apoiar mais seriamente um programa para o seu recém-lançado 300ZX Z32, iniciado em 1989 nos Estados Unidos. O campeonato IMSA tinha organizado uma classe GT (primeiro chamada GTO, depois GTS), onde uma leitura liberal das regras permitia a criação de verdadeiros animais de corrida com chassis tubular e carroçaria composta.

Era um carro com chassis tubular em aço cromo-molibdénio, equipado com uma VG30DETT evoluída, com turboalimentador duplo, capaz de fornecer mais de 800 cavalos de potência às rodas traseiras.

Com essas regras em cima da mesa, a Nissan USA subcontratou Clayton Cunningham Racing para criar uma máquina personalizada. Assim, a partir de um chassis tubular de aço cromo-molibdénio, foi montado um motor de centro-frente, coupé de tracção traseira. O coração da besta era o VG30DETT. Originalmente foi planeado utilizar o motor standard de duas turbinas da Z32, mas era demasiado pesado, pelo que o bloco foi desmontado e replicado em liga de alumínio (o standard era feito de aço fundido), criando um motor mais leve e tremendamente potente.


A caixa de velocidades original era a de cinco relações padrão, mas em breve seria substituída por um transaxle Hewland colocado no eixo traseiro, para melhorar a distribuição do peso. A carroçaria tinha alguma semelhança com a 300ZX original, mas apenas os grupos de luzes traseiras eram mantidos afastados do modelo de rua. O resto era fibra de carbono.

O motor, capaz de fornecer entre 650 cavalos e 800 no final da sua carreira de corrida, estava localizado sob o pára-brisas para ajudar a reduzir o momento polar de inércia. Durante o desenvolvimento do carro, os dois turboalimentadores mudaram de tamanho. Começou com dois grandes turboalimentadores, para beneficiar a potência, mas o atraso era insuportável para os condutores, pelo que foi decidido passar para um tamanho menor e menor inércia, o que permitiu uma resposta mais previsível no acelerador.


Em 1992 e 1994, ele ganharia os campeonatos IMSA, com notáveis vitórias nas 12 Horas de Sebring e nas 24 Horas de Daytona de 1994.

A suspensão foi fornecida por triângulos duplos nas quatro rodas, enquanto os freios eram de aço (aqui não há freios de carbono cerâmico). O torque máximo do motor, 922 Nm, foi outro dos valores mais potentes de um carro que, no total, pesava 1.200 quilos com lastro obrigatório para atingir o mínimo exigido pelo campeonato.

Embora o carro fosse muito bom, na primeira temporada o 300ZX pouco pôde fazer contra o potente protótipo do Audi 80 IMSA GTO, que utilizava o motor e a transmissão do antigo quattro S1 do Grupo B. Os problemas de juventude do carro japonês eram perceptíveis e só em 1990 é que a máquina começou realmente a funcionar bem.

Três vitórias seriam tomadas por Steve Millen, o piloto número um da equipa e especialista em subida de colinas (Rhys Millen, o seu sobrinho, é provavelmente familiar para si, entre outras coisas, de Pikes Peak). Em 1991, Millen alcançaria resultados ainda melhores, com sete pole positions e cinco vitórias, com o seu companheiro de equipa a conquistar mais uma vitória. Infelizmente para a Nissan, não foi o suficiente para ganhar o campeonato dos construtores. 1992 serviria como vingança, com Millen a obter mais cinco vitórias, mas não desistindo do resto das corridas, obtendo bons resultados que lhe valeriam o título e também o campeonato de construtores da Nissan.


O 300ZX Z32 era então o melhor carro de corrida da sua classe por desempenho e confiabilidade, e Millen começou a temporada de 1993 com quatro vitórias consecutivas e olhando para o que parecia ser um segundo título consecutivo, até que a má sorte chegou.

Em Watkins Glen ele sofreu um acidente grave quando ultrapassou um piloto por volta quando estava liderando a corrida. O piloto por volta não viu os 300Zx a chegar e a mover-se inesperadamente e eles colidiram, deixando os dois carros cruzados em algumas curvas rápidas naquela antes da meta. O segundo 300ZX veio então a afundar-se na pista e o acidente aconteceu de repente, sem tempo para tirar as bandeiras amarelas, e ocorreu um segundo acidente, ainda maior, com Millen a ser atirado para as barreiras de choque no seu carro.

As equipas de salvamento trabalharam durante uma hora para libertar Millen dos destroços em que o seu carro se tinha tornado após o segundo impacto. Ele tinha o crânio fraturado, músculos e nervos danificados no rosto, um maxilar quebrado e um monte de outros ossos quebrados.

Foram os problemas faciais que demoraram mais tempo a recuperar. Millen não conseguia fechar as pálpebras, tinha problemas para dormir, não conseguia se concentrar adequadamente... Mas pouco a pouco ele lutou para voltar à recuperação total até que conseguiu competir novamente na temporada de 1994. Ansioso por vingança, Millen ganhou a vitória absoluta nas 24 Horas de Daytona, enquanto os outros 300ZX ganharam as 12 Horas de Sebring.

Com tal historial, a Nissan decidiu apoiar financeiramente a equipa para as 24 Horas de Le Mans de 1994, um ano "raro" em que os protótipos não tinham muito apoio oficial.


O 300ZX Z32 IMSA GTS continuaria para ganhar a sua classe, e até mesmo lutar pela vitória geral, para terminar em quinto lugar na geral em Le Mans 1994.

O par de 300ZX Z32s se saiu bem na qualificação, mas foi na corrida que eles realmente brilharam. O carro #76 desistiu com problemas de ignição, mas o #75, o carro Millen, manteve o ritmo dos protótipos líderes, o Dauer 962 que liderava Le Mans. Não seria sem problemas.

O Nissan primeiro partiu um rolamento da caixa de velocidades e depois sofreu um problema de timing, que lhe custou quase uma hora de paragens nas boxes, no total.

Finalmente o carro conseguiu alcançar o quinto lugar na geral, e a vitória na categoria IMSA GTS (onde, é preciso dizer, só tinha rivais para o RX-7 Mazda). Sem os problemas de rolamento e timing, o carro poderia ter lutado pela vitória geral, ou pelo menos foi essa a sensação que ficou.

O resto da temporada americana terminou com outro título IMSA GTS e a sensação de domínio absoluto que os organizadores do campeonato tentaram controlar, proibindo os motores de duas turbinas. A Nissan implementaria então o HRV de oito cilindros utilizado nos seus protótipos naturalmente aspirados.

Mas Millen sofreu outro acidente grave, quebrando suas vértebras. O tempo de recuperação foi muito longo e a Nissan decidiu cancelar o programa 300ZX Z32 no campeonato, apesar de ter um carro novo para usar com o de oito cilindros.

Em todo o caso, o feito de Millen ficou para sempre gravado na história da vitória de primeira classe da Nissan em Le Mans e do regresso épico de um Millen ferido após o acidente de 1993, no qual quase perdeu a vida.

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