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Nissan 300ZX IMSA

Alors que la ZX-T GTP remportait confortablement les championnats GTP et brillait de mille feux, Nissan a décidé de soutenir plus sérieusement un programme pour sa 300ZX Z32 nouvellement sortie, à partir de 1989 aux États-Unis. Le championnat IMSA avait organisé une classe GT (d'abord appelée GTO, puis GTS), où une lecture libérale des règles permettait la création de véritables bêtes de course à châssis tubulaire et carrosserie composite.

Il s'agissait d'une voiture avec un châssis tubulaire en acier au chrome-molybdène, équipée d'un VG30DETT évolué, avec double turbo, capable de délivrer plus de 800 chevaux aux roues arrière.

Avec ces règles sur la table, Nissan USA a sous-traité à Clayton Cunningham Racing la création d'une machine personnalisée. Ainsi, à partir d'un châssis tubulaire en acier au chrome-molybdène, un coupé à moteur central avant et à propulsion arrière a été assemblé. Le cœur de la bête était le VG30DETT. À l'origine, il était prévu d'utiliser le moteur biturbo standard de la Z32, mais il était trop lourd. Le bloc a donc été démonté et reproduit en alliage d'aluminium (le bloc standard était en acier moulé), créant ainsi un moteur plus léger et extrêmement puissant.


La boîte de vitesses d'origine était la boîte standard à cinq rapports, mais elle allait bientôt être remplacée par une boîte Hewland placée sur l'essieu arrière, pour améliorer la répartition du poids. La carrosserie présentait quelques similitudes avec la 300ZX originale, mais seuls les blocs optiques arrière ont été conservés du modèle de rue. Le reste était en fibre de carbone.

Le moteur, capable de délivrer entre 650 et 800 chevaux à la fin de sa carrière de course, était situé sous le pare-brise pour contribuer à réduire le moment d'inertie polaire. Au cours du développement de la voiture, les deux turbocompresseurs ont changé de taille. Il a commencé avec deux gros turbocompresseurs, pour bénéficier de la puissance, mais le décalage était insupportable pour les pilotes, il a donc été décidé de passer à une taille plus petite et une inertie plus faible, ce qui a permis une réponse plus prévisible sur l'accélérateur.


Il a ensuite remporté le championnat IMSA en 1992 et 1994, avec des victoires notables aux 12 heures de Sebring et aux 24 heures de Daytona en 1994.

La suspension était assurée par des triangles doubles sur les quatre roues, tandis que les freins étaient en acier (pas de freins en carbone céramique ici). Le couple maximal du moteur, 922 Nm, était un autre des chiffres les plus puissants d'une voiture qui, au total, pesait 1 200 kilos avec le lest obligatoire pour atteindre le minimum requis par le championnat.

Même si la voiture était très bonne, la première saison, la 300ZX ne pouvait pas faire grand-chose contre le puissant prototype Audi 80 IMSA GTO, qui utilisait le moteur et la transmission de l'ancien Groupe B quattro S1. Les problèmes de jeunesse de la voiture japonaise étaient perceptibles et ce n'est qu'en 1990 que la machine a vraiment commencé à être performante.

Trois victoires seront remportées par Steve Millen, le pilote numéro un de l'équipe et expert en courses de côte (Rhys Millen, son neveu, vous est probablement familier, entre autres choses, de Pikes Peak). Millen obtiendra des résultats encore meilleurs en 1991, avec sept pole positions et cinq victoires, son coéquipier remportant une nouvelle victoire. Malheureusement pour Nissan, ce n'était pas suffisant pour remporter le championnat des constructeurs. L'année 1992 servira de revanche, Millen remportant cinq autres victoires, mais n'abandonnant pas le reste des courses, obtenant de bons résultats qui lui vaudront le titre et aussi le championnat des constructeurs pour Nissan.


La 300ZX Z32 est alors la meilleure voiture de course de sa catégorie en termes de performances et de fiabilité, et Millen commence la saison 1993 avec quatre victoires consécutives et se dirige vers ce qui semble être un deuxième titre consécutif, jusqu'à ce que la malchance frappe.

À Watkins Glen, il a subi un mauvais accident en dépassant un pilote en retard alors qu'il menait la course. Le pilote retardé n'a pas vu la 300Zx arriver et s'est déplacé de manière inattendue. Ils sont entrés en collision, laissant les deux voitures se croiser dans quelques virages rapides dans celui qui précède la ligne d'arrivée. La deuxième 300ZX dévala alors la piste et l'accident se produisit soudainement, sans que l'on ait le temps de sortir les drapeaux jaunes, et un deuxième accident, encore plus grave, se produisit, Millen étant projeté dans les glissières de sécurité dans sa voiture.

Les équipes de secours ont travaillé pendant une heure pour dégager Millen de l'épave que sa voiture était devenue après le deuxième impact. Il avait une fracture du crâne, des muscles et des nerfs endommagés au visage, une mâchoire cassée et un tas d'autres os brisés.

Ce sont les problèmes faciaux qui ont pris le plus de temps à récupérer. Millen ne pouvait pas fermer les paupières, avait du mal à dormir, ne pouvait pas se concentrer correctement... Mais petit à petit, il s'est battu pour se rétablir complètement jusqu'à ce qu'il soit capable de concourir à nouveau lors de la saison 1994. Désireux de se venger, Millen remporte la victoire absolue aux 24 heures de Daytona, tandis que l'autre 300ZX gagne les 12 heures de Sebring.


Avec un tel palmarès, Nissan a décidé de soutenir financièrement l'équipe pour les 24 heures du Mans 1994, une année "rare" où les prototypes ne bénéficiaient pas d'un grand soutien officiel.

La 300ZX Z32 IMSA GTS a ensuite remporté sa catégorie, et s'est même battue pour la victoire finale, pour terminer cinquième au Mans 1994.

La paire de 300ZX Z32 s'est bien comportée en qualifications, mais c'est en course qu'elle a vraiment brillé. La voiture n°76 abandonne avec des problèmes d'allumage, mais la n°75, la voiture de Millen, garde le rythme des prototypes de tête, la Dauer 962 qui mène Le Mans. Cela ne se ferait pas sans problèmes.

La Nissan a d'abord cassé un roulement de boîte de vitesses, puis a souffert d'un problème de distribution, ce qui lui a coûté près d'une heure d'arrêts aux stands au total.

Finalement, la voiture a pu obtenir une cinquième place au classement général, et la victoire dans la catégorie IMSA GTS (où, il faut le dire, elle n'avait pour rivale que la Mazda RX-7). Sans les problèmes de roulement et de distribution, la voiture aurait pu se battre pour la victoire finale, ou du moins c'est le sentiment qui est resté.

Le reste de la saison américaine se termine par un nouveau titre IMSA GTS et le sentiment de domination absolue que les organisateurs du championnat ont tenté de contrôler en interdisant les moteurs biturbo. Nissan mettrait alors en œuvre le huit cylindres HRV utilisé dans ses prototypes à aspiration naturelle.

Mais Millen a subi un autre accident grave, se cassant une vertèbre. Le temps de récupération est trop long, et Nissan décide d'annuler le programme de la 300ZX Z32 dans le championnat, bien qu'elle dispose d'une nouvelle voiture à utiliser avec le huit cylindres.

Quoi qu'il en soit, l'exploit de Millen est désormais gravé à jamais dans l'histoire de la première victoire de classe de Nissan au Mans, et du retour épique d'un Millen meurtri après l'accident de 1993 dans lequel il a failli perdre la vie.

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