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Volvo Amazon

Le contexte

Depuis la fondation de Volvo par Assar Gabrielsson et Gustav Larson en 1926, AB Volvo n'a jamais eu de designer en chef jusqu'aux années 1950, lorsque les Italiens ont commencé à s'imposer avec leurs magnifiques designs. À cette époque, M. Gabrielsson, président d'AB Volvo, a décidé qu'il était temps de créer une berline qui se vendrait en grand nombre et ferait rentrer de l'argent dans les caisses de la société, afin de prendre pied sur le marché. Alors que les voitures italiennes commençaient à être appréciées dans le monde entier, Assar a décidé qu'il était temps de créer le poste qui manquait à l'entreprise : celui de responsable du design.


Jeune designer de 26 ans travaillant pour AB Volvo, Jan Wilsgaard - américain de naissance, de parents norvégiens, mais suédois d'adoption - est convoqué dans le bureau du président Gabrielsson. On lui demande de dessiner la nouvelle berline qui sera lancée par Volvo ; il doit également concevoir un coupé et une voiture familiale. Jan, pour s'inspirer, s'est promené dans le port de Göteborg - son père était marin - et là, il a vu des voitures américaines, les Kaiser Manhattan, être déchargées. Cette voiture l'a inspiré et il s'est rendu au studio pour dessiner.

C'est à ce moment-là qu'est née l'une des séries les plus vendues dans l'histoire de Volvo jusqu'à cette époque, dont les codes internes étaient P120 (quatre portes), P130 (deux portes) et P220 (break). Ces numéros ne doivent pas être confondus avec les noms des modèles, qui ne sont pas précédés d'un "P" et ne se terminent pas par un zéro.

Jan Wilsgaard allait devenir le premier designer en chef de l'histoire d'AB Volvo.

En 1956, juste après l'introduction de la Volvo Amazon, Gunar Engellau remplacera Gabrielsson à la tête d'AB Volvo. À partir de cette année-là, tous les modèles ont été conçus ou supervisés par le designer en chef Jan Wilsgaard, à l'exception de la Volvo P1800, mais c'est une autre histoire.


Pourquoi ce nom ? Au départ, ils voulaient l'appeler "Amason", en l'honneur de la déesse guerrière, mais il a été décidé que "Amazon" sonnerait mieux, car il était destiné à être vendu à l'international, notamment aux États-Unis, un marché clé pour Volvo, où il ne faisait pas encore de bénéfices. Ils se sont rendus au bureau d'enregistrement des marques et, surprise : le nom ressemblait trop à un autre enregistré sous le nom "Amazone", une moto Kreidler.

Un accord a été conclu avec ce fabricant, de sorte que Volvo la vendrait sous le nom d'Amazon dans les pays nordiques, mais dans le reste du monde, elle serait connue sous trois numéros. La quatre portes ou 121 a été introduite en 1956. Des variantes ultérieures ont été ajoutées, en 1962, la 221 a été introduite, et en 1967, la 123GT, la variante plus sportive à deux portes. Sur les photos, vous les voyez dans cet ordre :

Comme 60 % de l'Amazone était vendue en dehors de la Suède, Volvo a commencé son expansion internationale en créant des usines à Halifax (Canada), Durban (Afrique du Sud) et Gand (Belgique). Pour la première fois, Volvo a fait des bénéfices aux États-Unis grâce à Amazon. Au total, depuis son lancement jusqu'en juillet 1970 - date à laquelle la production a cessé au Torslanda - plus de 667 000 unités ont été vendues. C'était le plus grand succès de Volvo à ce jour.


Design

Pour notre bref examen du design, nous allons nous concentrer sur la berline P120. En commençant par l'avant, nous voyons qu'il s'agit d'une berline fortement influencée par les designs des années 1950, mais avec un certain raffinement. Regardons la calandre chromée, divisée en deux, qui mène au capot, avec la saillie triangulaire sculptée typique qui était si populaire à l'époque. Flanquée de deux phares ronds, au-dessus de clignotants rectangulaires, la partie avant était terminée par un pare-chocs linéaire chromé. Le rapport largeur-hauteur était typique d'une berline, même si le pare-brise, un peu plus petit, voulait imprimer un peu plus de dynamisme.

Sur le côté, nous voyons clairement les trois volumes, avec la bande chromée qui court le long de la voiture de l'avant à l'arrière, pour assurer cette linéarité. Quand on arrive à l'arrière, on voit la fenêtre et le coffre qui descendent doucement, très style Jaguar Mark I, flanqués des ailerons, mais beaucoup moins exagérés que dans la Volvo P1800.

Enfin, à l'arrière, nous voyons des pilotes verticaux, situés à l'extrémité pour souligner la largeur du design, et protégés par un pare-chocs linéaire, qui termine visuellement la voiture. Un détail curieux : le bouchon de carburant est situé sur le côté droit, juste au-dessus du pare-chocs et sous le coffre.

Cockpit

La cabine aux lignes horizontales, et peu proéminentes, est la norme de l'époque. Compteur de vitesse linéaire, volant à deux ou trois branches, leviers satellites très simples, et les commandes de chauffage au centre. Sous le compteur de vitesse, le niveau de carburant, l'odomètre et la température de l'eau. Simple, mais efficace. Un détail intéressant : on peut voir sur la photo que la version 123GT (à droite) intègre un compte-tours rond au centre du tableau de bord, face au conducteur, pour accentuer ce caractère sportif.


Les sièges arrière de la 121 étaient suffisants pour trois passagers, tandis que le coffre était juste de la bonne taille pour les bagages de cinq personnes.

Si cela ne suffit pas, on peut se tourner vers la variante 221, qui offre un espace plus que suffisant pour les bagages de la famille et les skis, ce qui est important si l'on vit dans un pays comme la Suède.

Technique

Dans cette section, vous trouverez les spécifications techniques du modèle le plus sportif de l'Amazone, la 123GT. Cette deux portes sportive a emprunté à la P1800 son moteur B18 1,8 litre de 115 ch. L'Amazon 121 se contentait d'un moteur plus modeste, le B16B, de 1,6 litre, à double carburateur et de 85 ch. Plus tard est apparu le B20, un 2,0 litres de 105 ch. L'Amazone ayant été abandonnée en 1970, elle ne disposait pas de l'injection électronique qui a été introduite en 1971. Les moteurs, comme on peut le constater, sont les mêmes que ceux de la mythique P1800, puisqu'ils sont contemporains.

Il en est de même pour la boîte de vitesses : les deux partagent le même moteur. Ils ont commencé par une boîte de vitesses manuelle à trois rapports (M30), et ont évolué au fil des ans vers quatre rapports avec surmultiplication (M41). Une boîte de vitesses automatique à trois rapports fabriquée par Borg-Warner était également disponible en option. Ce que je trouve curieux, c'est que deux coupés, au caractère sportif, avec le même moteur et la même suspension, mais au design différent, aient coïncidé dans le temps. Il semble que Volvo ait mis en concurrence deux designers pour connaître les goûts du marché.

Pour en revenir à la technologie, l'Amazone de Volvo est entrée dans l'histoire pour avoir apporté l'une des plus grandes contributions à la sécurité passive dans la voiture : la ceinture de sécurité à trois points. En 1959, toutes les Amazones ont été équipées de ce nouveau type de ceinture de sécurité. Nous l'utilisons encore aujourd'hui, et il continue à sauver des vies. On estime que cette percée dans l'Amazone Volvo a sauvé plus d'un million de personnes au cours des 57 dernières années - c'est presque rien !

En termes de suspension, elle avait un double triangle à l'avant, un essieu rigide à l'arrière, soutenu par deux bras longitudinaux de chaque côté, et une barre Panhard. La configuration est la même que celle de la P1800, y compris pour le système de freinage : disques à l'avant et tambours à l'arrière.

Curiosités

Quelques histoires intéressantes liées à la Volvo Amazon :

  • Son prix en 1957 était de 12 600 couronnes suédoises, ce qui, au taux de change, équivaudrait à environ 16 000 euros aujourd'hui.
  • Au total, 24 282 Volvo Amazone sont encore en circulation en Suède.
  • Les Amazones produites dans l'usine de montage de Halifax (Canada) ont été commercialisées sous le nom de Volvo Canadian.
  • Dans All the President's Men, le film sur l'affaire du Watergate qui a contraint le président Richard Nixon à démissionner, le journaliste du Washington Post Bob Woodward, interprété par Robert Redford, conduit une Amazone blanche.
  • Le pilote Volvo Carl-Magnus Skogh a remporté le rallye Acropolis en Grèce en 1965 au volant d'une Volvo 122S.

  • La police suédoise a collaboré avec Volvo et ensemble, ils ont mis au point des équipements qui ont ensuite été intégrés aux véhicules de série. Les voitures de police ont été équipées de freins à disque, d'une assistance au freinage et de pneus radiaux plusieurs années avant qu'ils ne deviennent un équipement standard des voitures de série. Les Amazones de la police étaient équipées de ventilateurs dans la lunette arrière et comportaient un bouton sur le volant qui augmentait la vitesse des essuie-glaces.
  • Colin Powell, ancien secrétaire d'État américain et président des chefs d'état-major interarmées, est un grand amateur de voitures. Il a possédé plusieurs Volvo classiques, dont une Amazone familiale de 1966. Lorsqu'il a quitté ses fonctions en 1993, le président Bill Clinton et le vice-président Al Gore lui ont offert une Volvo Amazon.
  • Le catalogue de Genève de 1963 comprend la Volvo 122S Cabriolet, dont la création est attribuée au constructeur belge Jacques Coune. C'était une belle conversion, avec des fenêtres sans cadre dans les portes, des ouvertures de porte légèrement arrondies à l'arrière et des feux arrière inclinés vers l'avant. Le catalogue donnait l'impression qu'il s'agissait d'une voiture de série, mais Volvo n'avait rien à voir avec cette initiative et seules quatre unités ont été construites.
  • Il était prévu d'inclure un V8 dans l'Amazone, une version améliorée d'un moteur de camion. Cinq prototypes ont été construits, mais la direction de Volvo s'est finalement rendu compte que le V8 ne convenait pas à l'Amazone, d'autant plus qu'il n'existait pas de version à six cylindres et que le passage de quatre à huit cylindres serait trop important.
  • Lorsque la gamme de modèles de Volvo a été élargie par l'Amazone, Volvo a retrouvé sa position de marque de voitures la plus vendue en Suède en 1958. Depuis lors, elle a conservé cette position année après année.
  • En mai de cette année, une exposition commémorative pour le 60e anniversaire de la Volvo Amazon a eu lieu à Autoworld à Bruxelles.

Comme nous l'avons vu, le Volvo Amazon a été un véhicule clé dans l'histoire de Volvo, contribuant à renforcer sa position de constructeur international. Cette semaine, le "grand-père" de Volvo Amazon a 60 ans et nous lui avons rendu ce petit hommage. Parce que nous ne pouvons pas comprendre le présent de l'automobile sans regarder d'abord le passé. Et nous aimons ça, c'est pourquoi nous sommes des têtes de piston.

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