¿Por qué no hay marcas Premium francesas?

by Jorge Capiello on 23 septiembre, 2016
Un paseo por la rica herencia del savoir faire francés

Siempre me he preguntado por qué Francia, a diferencia de sus vecinos europeos, no tiene presencia entre las marcas de automóviles consideradas Premium o de lujo. Los italianos, por ejemplo, tienen tres marcas legendarias terminadas en i junto a (en menor medida) Alfa Romeo; por su lado el Reino Unido ha sido por mucho tiempo fuente de afamados autos deportivos y sedanes de lujo desde Aston Martin hasta Rolls-Royce, pasando por Jaguar, Bentley y muchos otros; en cuanto a Alemania ¿qué podemos decir? los tres grandes (Mercedes-Benz, BMW y Audi) gozan de un dominio absoluto del mercado mundial y además está Porsche… Alguien dirá que los Bugatti, pináculo indiscutible de la ingeniería automotriz, se fabrican en la muy francesa Molsheim tal cual se hacía en los tiempos del fundador Ettore. Sin embargo, hoy en día esta marca es más alemana que otra cosa.

Entonces, ¿por qué Francia tiene que ser diferente? Después de todo allí han surgido las más afamadas marcas de toda clase de artículos de lujo, como Chanel, Louis Vuitton, Hermés o Cartier. En París nació el haute couture responsable de vestir a las mujeres más elegantes del globo. También es una verdadera meca de sibaritas, siempre pendientes de las estrellas de la guía Michelin o de cuál es el mejor tinto de Burdeos o el mejor coñac. Por si fuera poco, la Cote D’Azur es un refugio internacional de celebridades, magnates, jeques y miembros de la realeza, contando con la mayor concentración de millonarios en el mundo.

Sí señor, sin duda los franceses son amantes del glamour y de lo que llaman el savoir vivre. Y no me digan que esta búsqueda por la excelencia se ha limitado a productos de consumo, porque Francia también es sede de prestigiosos fabricantes de yates de lujo y jets ejecutivos como Beneteau y Dassault respectivamente. En particular, recordemos que en suelo francés nació (y lamentablemente también murió) el célebre Concorde, maravilla tecnológica que aún hoy asombra a los amantes de la aviación.

Talbot-Lago T26 Record Cabriolet par Worblaufen (1947)

Talbot-Lago T26 Record Cabriolet par Worblaufen (1947)

Y entonces, ¿por qué hoy en día toda esta ilustre herencia no se refleja adecuadamente en su industria automotriz? Por favor no me malinterpreten, me encantan los coches franceses y en verdad creo que han alcanzado cotas elevadas en tecnología, diseño y calidad; es splo que falta algo más que, por muy bueno que sea, no puede ofrecer un Peugeot, un Citroën o un Renault.

Sin embargo no siempre fue así. En la primera mitad del siglo pasado, existían varios constructores de coches de lujo franceses que se codeaban con lo mejor del mundo, destacando marcas como Delage y Talbot-Lago. La primera tuvo una ilustre historia con coches de competición, produciendo distintos modelos cuya máxima expresión fue el Delage D8, propulsado por un motor de ocho cilindros en línea de más de cuatro litros, el primero desarrollado por la industria francesa. Por su parte, Talbot-Lago desarrolló una línea de voitures de sport que compitieron exitosamente con los Alfa Romeos, Ferraris y Bentleys de la época en varios grand prix y en las 24 Horas de Le Mans; la firma también fabricó grandes coupés y sedanes que se encontraban entre los coches más lujosos y veloces de su tiempo.

Ambos fabricantes mantuvieron un enfoque tradicional en sus operaciones, produciendo chasis que luego eran terminados por distintos carrossiers galos incluyendo Letourneur et Marchand, Chapron, Figoni et Falaschi, Pourtout y Saoutchik, responsables de algunos de los diseños más elegantes y atrevidos que el mundo haya visto. Más tarde, Talbot-Lago introdujo modelos con diseños propios como el T-26 Record. Basta con echar un vistazo a un Delage D8-120 S Portout Aerodynamic Coupé o a un Talbot-Lago T150-C SS Teardop (Goutte d’Eau) Coupé para darnos cuenta de que estos coches eran verdaderas obras de arte dirigidas a un público exclusivo. Se dice que muchas estrellas de entonces como Marlene Dietrich y Christian Dior así como presidentes de la República Francesa fueron propietarios de estos automóviles. Por supuesto, si ninguno de estos modelos satisfacía los gustos de tan refinada clientela, siempre estaba Automobiles Ettore Bugatti…

Citroën 2CV Prototipo (1939)

Citroën 2CV Prototipo (1939)

El punto de inflexión

Al terminar la segunda guerra mundial y con la economía en ruinas el Estado francés (que aún mantiene una larga tradición interventora en la industria) estableció un programa de austeridad y un rígido control de las fábricas del país bajo la nueva doctrina del dirigisme. Ante la crítica escasez de suministros (incluido el preciado acero) se decidió que en el sector automotriz operaban demasiadas marcas independientes y que era necesaria una consolidación, siendo favorecido un grupo reducido de fabricantes que concentraron su producción en coches de bajo costo. Además se establecieron impuestos muy elevados a la adquisición de modelos de alta cilindrada. Esta situación, unida a una demanda debilitada por la difícil situación económica de posguerra, terminó por llevar a la ruina a las marcas de coches de lujo en Francia y para finales de los años 50 quedaban solo cuatro fabricantes de importancia: Citroen, Peugeot, Renault y la hoy desaparecida Simca.

Renault fue nacionalizada tras la guerra por su carácter colaboracionista con el III Reich

En este contexto, no puedo dejar de mencionar a los Facel Vega, una línea de sofisticados grand routiers fabricados en cantidades limitadas a patir de 1954 siguiendo lo mejor de la tradición francesa. Estos coupés, con carrocerías terminadas a mano, interiores con estilo aeronáutico forrados en piel inglesa y propulsados por potentes motores V8 de Chrysler, en su día eran más costosos que un Maserati 3500 o un Aston Martin DB4. Con semejante calidad artesanal no es de extrañar que encontrasen el favor de muchos famosos, desde celebridades de Hollywood como Ava Gardner hasta pilotos de Formula 1 como Stirling Moss; incluso Ringo Starr y Pablo Picasso tuvieron uno. Lamentablemente a pesar del éxito inicial, diez años después de iniciada, la producción tuvo que abandonarse.

Un poco más tarde llegaría al mercado el Citroen SM (por Série Maserati) un vanguardista y aerodinámico coupé 2+2 de casi cinco metros de largo fruto de la colaboración con la casa italiana. Era un coche de tracción delantera propulsado por un motor de aluminio V6 -de origen Maserati- que además contaba con la revolucionaria suspensión hidroneumática, dirección variable y autocentrante asistida, frenos de disco en las cuatro ruedas y faros direccionales. A pesar de su avanzada técnica, el SM no logró hacerse un nicho significativo entre potenciales compradores quienes preferían diseños más clásicos como un BMW 3.0 CS. Toda esta inversión en el desarrollo de nuevas tecnologías hizo mella en la solvencia financiera de Citroen que en 1976 fue adsorbida por Peugeot para formar PSA.

Citroën SM (1970)

Citroën SM (1970)

Aparte de las notables excepciones señaladas, los fabricantes franceses han abandonado por mucho tiempo el segmento Premium. Es cierto que más recientemente ha habido esfuerzos por obtener una tajada de un mercado tan lucrativo con coches rompedores como los Renault Avantime y Vel Satis, pero ciertamente no han sido muy exitosos. En realidad las reducidas ventas del Avantime fueron responsables de que Matra, filial de Renault responsable del proyecto, abandonara definitivamente la fabricación de coches. Hoy en día incluso los mismos japoneses tienen mayor relevancia con sus marcas Infiniti y -sobre todo- Lexus.

Pareciera que los constructores franceses finalmente se han convencido de que para tener verdaderas posibilidades de éxito en el mercado Premium es necesario hacerlo con marcas dedicadas en exclusiva. En efecto, en 2014 PSA anunció el establecimiento de DS como la nueva marca Premium del grupo, mientras que su vecina Renault, en un proyecto inicialmente compartido con la inglesa Caterham, está por lanzar al mercado una reedición de su antigua marca de coches deportivos Alpine.

Inicialmente creada para identificar a los Citroen de alta gama, DS (pronunciado déssse o diosa en francés) recibió su nombre del emblemático modelo homónimo producido por la casa francesa entre 1955 y 1975. Como era ya característico de la marca, el DS sobresalía por sus innovadoras cualidades técnicas y de diseño, siendo el primer coche desarrollado con la suspensión hidroneumática en las cuatro ruedas. Una verdadera obra de arte industrial, sus bondades técnicas quedaron evidenciadas en sendas victorias obtenidas en competencias de rally en Finlandia y Montecarlo.

Citroën DS 19 Berline (1955)

Citroën DS 19 Berline (1955)

No es por nada que el Citroen DS haya logrado el tercer lugar en el galardón “Coche del Siglo”, por delante de íconos como el Volkswagen Escarabajo y el Porsche 911 (para los curiosos, el ganador fue el Ford Modelo T). En la actualidad, la gama de la nueva DS Automobiles continúa estando basada en modelos Citroen compartiendo carrocerías y gran parte de las motorizaciones. Sin embargo, a partir de 2018, si todo sale de acuerdo con lo planeado, comenzarán a salir al mercado modelos más diferenciados con nuevas tecnologías (propulsión híbrida, conducción autónoma, 4WD…) y un estilo avant garde digno de la herencia francesa.

La estrategia seguida por la Régie es muy distinta pues busca el renacer de Alpine, la mítica marca de coches deportivos desarrollados a partir de mecánicas Renault. A partir del primer coche producido en 1955, el diminuto A106, se desarrolló una serie de modelos que tuvieron un brillante desempeño en numerosas competencias de rally, incluyendo la Coupe des Alpes de donde proviene el nombre de la marca. Temidos rivales de los Lancias y Porsches, todos los modelos de Alpine tenían en común carrocerías compactas en fibra de vidrio, interiores austeros, tracción trasera y motores traseros de baja cilindrada y origen Renault; si bien es cierto que los últimos se alejaron un poco de esta exitosa fórmula al tener mayores dimensiones e incorporar mayor equipamiento y motores V6.

El coche más emblemático de la firma es, sin lugar a dudas, el A110 que se fabricó entre 1961 y 1978. La marca Alpine, que había sido adquirida por Renault en 1974, se mantuvo en el mercado hasta 1995 cuando el último A610 salió de la línea de producción; a partir de allí la fábrica de Dieppe se dedicó a producir modelos de Renault Sport. Veinte años después Carlos Ghosn, actual presidente y CEO de Renault, ha presentado en Montecarlo el Alpine Vision prototipo del nuevo modelo que será lanzado al mercado el año próximo con la mira apuntando al Porsche 718 Cayman.

Alpine Vision Show Car

Introducir (o en el caso de Renault reintroducir) una nueva marca en el mercado actual es una tarea, por decir lo menos, desafiante. Las inversiones en el desarrollo de nuevas tecnologías y diseños pueden ser asombrosamente altas, sin mencionar el esfuerzo en mercadeo para posicionar adecuadamente la marca, algo especialmente crítico en el segmento Premium. Esto puede resultar aún más difícil si tenemos en cuenta que es muy posible que las nuevas generaciones no estén muy conscientes de la herencia histórica que se quiera evocar. Después de todo a Audi le ha tomado por lo menos 15 años alcanzar el reconocimiento mundial como fabricante Premium.

En el competitivo y globalizado mercado de hoy, ni los (aparentemente imbatibles) alemanes pueden dormirse en sus laureles. Además de los fabricantes franceses, otros también están haciendo grandes esfuerzos por ampliar su espacio en el mercado Premium. En Norteamérica, Cadillac y Lincoln buscan reinventarse, mientras los suecos de Volvo quieren elevar a toda costa su imagen de marca; en Italia, Alfa Romeo y Maserati están expandiendo su gama buscando nuevos clientes y lo mismo están haciendo Jaguar y Land Rover en el Reino Unido. Hasta los coreanos quieren participar con su nueva marca de prestigio Genesis.

En mi opinión, la estrategia seguida por PSA al tratar de recoger con DS una valiosa herencia de diseño y tecnología es acertada. No obstante, todavía no estoy convencido de su implementación porque desde su concepción inicial como sub-marca DS ha estado estrechamente asociada a Citroen, que también produce coches económicos. Las primeras impresiones cuentan, y mucho. Si los próximos modelos no ofrecen una diferenciación significativa en diseño, tecnología y calidad la joven marca corre el riesgo de quedar encasillada indefinidamente como un Citroen de alta gama y no como un genuino competidor de Volvo, Audi o BMW.

DS 5 1955

En el caso de Renault veo un poco más clara la situación. La marca Alpine cuenta con una herencia técnica única y una fuerte identidad que debería ser bien acogida entre los amantes de coches deportivos, aun cuando la marca no es tan bien conocida fuera de Francia. El prototipo presentado en Montecarlo, pintado en bleu de france, ciertamente parece un digno heredero de las Berlinettes de tiempos pasados. Además la nueva Automobiles Alpine podría extender su alcance hacia otros segmentos de mayor volumen que le permitan crecer en el futuro; de hecho ya se habla del desarrollo de un todocamino deportivo para competir con el Porsche Macan. ¿Sacrilegio? podrá parecerlo a algunos pero la estrategia le ha funcionado muy bien a Porsche y, más recientemente, a Jaguar. En este caso el reto será entonces conservar intacto el ADN de la marca sin diluir su histórico atractivo.

En fin, el tiempo dirá si esta cruzada por recuperar aunque sea una parte de la gloria perdida en un mercado saturado de competidores resulta exitosa. Pero lo cierto es que los próximos años serán muy emocionantes para la industria francesa del automóvil, merecedora de tener un sitial destacado junto a las mejores marcas del mundo.

  • JJ Lopez

    Buena revisión, estoy de acuerdo contigo.
    Es triste que, después de todo lo que ha fabricado Citroën, se identifique por el 2CV. Le ha dejado encasillada en una marca económica, y hoy en día es muy difícil competir con precio. Al desdoblar la marca, espero que recuperen ventas.
    Creo que el problema ha sido la retirada de la competición en cada crisis. Yo aun tengo grabados los T16 cruzando África, el MaxiTurbo, …
    Lo que me queda claro es que para hacer una marca premium hay que hacerlo a base de prestaciones y equipamiento tecnológico. El lujo no vende si no hay CV de sobra y cambios automáticos con más marchas que Carlinhos Brown. Además de otros elementos más lógicos pero novedosos.

    • Arisatti Garaviotti

      en esas esta hoy mi casi renovada marca compatriota (Alfa Romeo), en plena renovacion, pero lo mas cruel, es que quieran pretender ser como los Alemanes trio (BMW, Mercedes y Audi), pero con ese nivel de ventaja en tecnologia, electronica de ultima usansa y lujos a laureles, no creo que mi compatriota lleguen a ese nivel de igualdad con los germanos “no nos digamos mentiras” comenzando que no tienen una berlina de representacion al nivel de los Alemanes. Salvo a las Berlinas de Maserati que tambien les falta mucha tela para el vestido, en fin los Alemanes son los amos y señores de este segmento de lujo ´premium, insisto es la realidad de hoy…..Abrazos.

      • Pin Palote

        ¿Compatriotas? ¿Desde cuándo Alfa es colombiana?

        • Arisatti Garaviotti

          naci en Colombia, Pero mis Abuelos por parte de mi Madre son de Origen germano-Italiano, y mi padre de Origen Bucaramanga-Colombia…capisci !!

          • Pin Palote

            Curioso que se hayan perdido todos los apellidos porque Ariza Garavito son cualquier cosa menos alemanes o italianos.
            Io non capisco niente
            Ich nichts verstehen

          • Arisatti Garaviotti

            Bueno y usted que le Importa, que tienen que ver con la industria Automotriz??

          • Pin Palote

            Sinceramente, no me importa lo más mínimo pero me disgustan los mentirosos compulsivos. En este tiempo has sido giggoló en EEUU, chileno viviendo en Zurich (aunque tú escribes Zurith), colombiano (esto es lo único cierto). Has estudiado en el Politécnico de Milán estudios que no se imparten allí, Gerente General de una empresa que no existe, dices que asesoras a los estudios diseño: llegas, les críticas el diseño lo modificas y te vas, y como colofón mantienes conversaciones contigo mismo con diferentes nicks.
            Arrivederci.
            Auf Wiedersehen

          • Arisatti Garaviotti

            en fin por lo que veo y percibo te he caido mal….lastima por vosotros…te hiba presentar una guapa colombiana…jejejeje

  • igf

    Buena entrada, gracias.
    Más allá de la perspectiva premium o de lujo, no entiendo cómo las marcas del grupo PSA han dilapidado la merecida buena fama que tenían en los 90 sus modelos deportivos, utilitarios y compactos; a menudo referencia en cuanto a comportamiento y diversión al volante, y aptos para muchos bolsillos.
    Sabían hacer las cosas bien (ZX 16V, 306 GTI, 405 Mi16, Saxo VTS, 205 Rally, 206 RC, etc.) y parece que siguen sabiendo (el 208 GTI by Peugeot Sport es un digno ejemplo).
    Qué pasó? Cambio de dirección y estrategia? Falta de recursos?
    La pifia de Renault con su último Clio Sport también está ahí, por qué se deja en manos de sólo financieros la toma de este tipo de decisiones? A nadie le gustan los coches en la cúpula directiva de estas compañías?

    Saludos

    • http://www.javiercostas.com/ Javier Costas Franco

      PSA se ha centrado últimament en los modelos que son más rentables. En Citroën ha desaparecido cualquier cosa que suene a deportiva, en DS no hay motores que superen los 200 CV. En Peugeot al menos quedan los GTi.

      • 44554

        El nuevo WRC con chevrones se llama Citroen C3, ya no más DS3. Saludos!

  • Marcos Truchado

    Un momento ¿puedes confirmar que el f-pace está vendiendo bien?

    • Jorge Luis Capiello

      Hola Marcos,
      Según la propia marca el F-Pace se está vendiendo extraordinariamente bien, llevando a la compañía a romper records de ventas en los últimos meses. Varias fuentes hablan de cerca de 30.000 unidades desde su lanzamiento en abril. Me alegro por ellos pero espero que sigan con sus sedanes de lujo y autos deportivos que para mí tienen más encanto.

  • Nachotestarossa

    Tienen que estrechar la brecha tecnológica con los referentes alemanes porque el estilo personal y diferenciado en cuanto a diseño lo tienen. DS debe contrarrestar la austeridad visual alemana y en general de la industria exceptuando quizá a Lexus con su estilo más sinuoso y barroco. Estilo y dirección que DS comparte y debe seguir. El espíritu del XM o el C6 pueden tener mercado si están a la altura tecnológicamente. Un Vel Satis no me parece hoy en día tan descabellado como vanguardia de Renault con tanto clon del viejo estilo XJ

  • Fabrizio

    Siguiendo tú logica de la introducción:
    Rolls, Bentley y Mini, son iguales de Alemanes que Bugatti.
    Jaguar, indianos.
    Asi que UK tampoco ya no son tan productores de premium…

    Y Infiniti, la marca premium nissan, si que seria una marca francesa entonces!

    Francia tuve bastante marcas de coches alta de gama.
    Es verdad que hablas de las famosas Facel vega, Delage, Talbot, Alpine, …tambien tienes Delaunay- Belleville, Dion-Bouton, Voisin, Simca, Panhard, Delahaye, la preciosa Monica, y por fin, la ultima que me viene en mente es MVS con la Venturi 260, 300 Atlantique o la 400GT…

    Todas fracasaron por falta de dinero…

    Francia, desde el General De Gaulle, fue un pais donde habia que distribuir la riqueza.
    Asi que el coche ostentatorio, era algo mas segundario y sobre todo era (es) mal visto enseñar su nivel económico.

    Como decias, es algo raro en el pais de dior, chanel, Vuitton…

    Un dato mas:
    Hoy las ventas de coches de alta gama es solo de 5% cuando esta por el 12% en Europa occidental.

    Renault y PSA se han concentrados en el coches generalistas económicos en post guerra.
    Esta estrategia permitio bastante ventas, algunas tambien ayudadas con los éxitos en competiciones (rallies,f1, s. producción, paris-dakar, paris-pekin…).
    4cv, r5, s5, clio, 2cv, zx, xsara, 504, 505, 205, 309, 405, 306…

    Al mi parecer, son sobre todo los premiums alemanes que bajaron para ir a comer este mercado a finales de los 80’/inicio 90′.
    (mercedes abc, bmw123, audi 1234,…)
    Y el generalista vw, subio el nivel de calidad de su producción.
    Como? Seguramente, trabajando bien su plan de desarrollo (china, eeuu, mercosur), y aprovechando la mano de obra barata al lado ademas de un euro bajo respecto al lo que seria un deutschmark con una salud económica alta.
    Este exito permitio a VAG de comprar a joyas en europa (lamborghini, bentley, bugatti, ducati, giugiaro, …) que seguramente van a perenizar mas este dominio.

    Pero para los franceses no fue asi…
    Falta de volumen (ventas muy nacionales), ninguna anticipación a la globalización y/o cambio de mercado, producciones en gamas demasiadas baratas con pocos margenes, competencia asiatica, falta de estrategia, falta dinero, euro alto para ellos,…?
    Lo cierto es que no ganaban lo suficiente para seguir sin reaccionar.

    Ghosn (renault, nissan, samsung, dacia, mitsubishi…) quiere
    .Dar potencia a Infiniti
    (ya se producen en europa).
    .Apostar en los eléctricos
    (parecen ser cada vez mas convincentes).
    .Lanzar Alpine de nuevo
    (hunger marketing como hizo fiat con alfa)
    .Finalizar la compra de mitsubishi.
    Además de haber ya gestionado buenas compras, trabajado el mercado sud americano, russo y chino.
    Quedaran los eeuu… next step?

    PSA:
    .DS fue una gran idea, pero como siempre no se llevo hasta hacerlo bien.
    El DS3 fue un gran paso, un mini moderno, el 5 otro… y despues no budget…y nada…
    .Citroën: El C5, gran coche hasta llevaba un 3.0 hdi240, tarda demasiado en renovarse…y se fueron los clientes por falta de coche en la gama. El c6 que llego tarde respecto al desarollo; asi llego con un look interior viejo a la venta, ya no se produce a pesar de tener un confort alto…
    Ya veremos con el dinero chino y el Sr Tavares al mando si son capaces de hacer algo mejor.
    Pero los generalistas 3008, 5008 tienen buena pinta.
    El ‘premium’ DS8 no parece nada mal…

    Wait and see!

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